Imagination Technologies进军中国,并带来全新架构的GPU做“嫁妆”

虽然已经被提及了很多次,但是这家与ARM一起同属于英国最好的、却低调得多的半导体公司,确是因为苹果在4月初宣布的负面消息推到了新闻风口,而他们以一场于4月26日在深圳举办的媒体见面会表示自己要开始全新的征程,即使离开苹果也能过得很好。

01、PowerVR:第一次在中国首发GPU内核,带来近似电影特效的画面感

苹果在4月初宣布的是将在两年内逐步放弃使用Imagination的GPU PowerVR,虽不是立即停用,但也给他们带来可称得上是灾难性的打击。在本次交流会上,Imagination的市场传播副总裁David Harold也表示,Imagination的年营收为1.2亿英镑,而来自苹果的收入占比接近50%。

在本次交流会上,Imagination发布了一款基于Furian架构的PowerVR内核GT8525。Furian是Imagination在3月初于美加州举办的年度技术峰会上公布的全新GPU架构,支持机器学习、图像识别、4K/120fps超高清视频流解析。不过Imagination在技术峰会上并没有公布基于这一全新架构的任何商用产品。

Furian与Rogue架构对比

▲ Furian与Rogue架构对比

苹果的绝情使得Imagination第一次选择在中国最先发布GPU产品,而且还是基于最新架构的、目前PowerVR系列里性能最强的产品。相对于上一代的GT7200,本次发布的GT8525在一些关键参数上有较大提升,性能密度提高20%,每核像素数(PPC)提高100%,每秒浮点数运算量(GFLOPs)提高50%。

GT8525与GT7200的性能对比

▲ GT8525与GT7200的性能对比

另外,Imagination还提供一个可实现基于光线追踪技术的图像渲染功能IP—Wizard。根据用户的需求,它可以集成到GPU里,或者采用单独的硬件模块。光线追踪技术已经被大量运用在需要图像渲染的电影、游戏领域,美国大片里以假乱真的画面效果都是采用该技术完成的,尤其是3D动画电影。

光线追踪技术的原理是计算光线照射在CG画面物体上产生的各种细微的反射、折射、吸收等效应,即用计算机追踪一束自然光线的实际物理路径,最终模拟出近似现实世界的光影效果,给人以身临其境的质感。

这一技术在强调沉浸式体验的VR应用上将发挥巨大作用。整个2016年,VR产业经历了波峰到波谷的剧烈震荡。原因有很多,但是从产品本身的技术层面上来看,由于画面解析度不够带来的眩晕感而造成用户体验较差是很大的障碍。

而高效的GPU计算加上光线追踪技术将营造出的近似真实世界的画面效果,对提升VR产品的用户体验显然意义重大,尤其是在VR游戏这个最有市场潜力的应用领域。

在pad上采用光线追踪技术渲染的动物图像

▲ 在pad上采用光线追踪技术渲染的动物图像

02、MIPS:失去的十年如何找回?拥抱物联网是唯一的机会

MIPS在技术上一点不输于同为RISC架构的ARM,却因为错过移动互联网时代,导致在半导体行业里最大的手机处理器市场上几乎到了被人遗忘的地步。MIPS早在2012年即被Imagination收购,也没能挽回MIPS逐渐边缘化的颓势。

交流会上,David Harold也坦承:“相比于ARM的CPU市场现状,MIPS确实不容乐观。但是,物联网时代逐渐到来给MIPS的前景带来了曙光。即使强大如ARM,他们在物联网领域也并不具有特别明显优势,MIPS在数字机顶盒、家庭娱乐和可穿戴设备、自动驾驶领域上都取得了不错的成绩。”

据介绍,MIPS专为物联网应用优化了低功耗,并开发了硬件虚拟化技术,该技术可在芯片物理层上构建出多个安全区域,将敏感信息分区保存或者多区保存,提高数据安全性。

在自动驾驶领域,全球ADAS市场上具有垄断地位的以色列公司Mobileye在其下一代视觉处理芯片EyeQ5上将采用MIPS的CPU架构,这无疑相当于给MIPS注入一支“强心针”,毕竟市场上主流的中高端汽车品牌几乎都是Mobileye的客户。而在中国市场上,除了龙芯和君正之外,炬芯在一款基于Wi-Fi传输的媒体播放器主控芯片ATS3603上也使用了MIPS,该芯片还被使用在多个早教机器人产品中。

03、中国成为半导体厂家的必争之地,找准生态定位尤为关键

整个交流会,Imagination的高管们一直在强调对中国市场的重视。中国市场业务拓展总监柯川说的更直白:“目前全世界半导体行业还在增长的市场只有美国和中国,一个半导体公司如果不看重中国市场肯定是没有前途的。实际上,我们公司在中国市场业务占比由两年前不到1%到今天已经超过10%,今后肯定会更多。”

这话很对,联系到近几年中国再次掀起了半导体产业的“狂飙运动”,这样的产业背景对于任何半导体公司都是商机。尽管如此,对于Imagination Technologies来说,选择在中国发布自己最新的GPU产品,这在以前还是不可想象的。

Imagination Technologies一直将自己最好的GPU提供给苹果的A系列处理器,使得iphoe和ipad拥有业界最好的图像处理能力。但是,苹果的光环几乎掩盖了所有背后的优秀供应商。苹果突然宣布在两年内逐渐放弃使用PowerVR,这样一个对Imagination Technologies来说属于负面的新闻消息却使得这家公司(至少在中国)为更多人知道。

这多少有点反讽的意味,但也许对ImaginationTechnologies来说,未尝不是一件好事。生于忧患,死于安乐。未来的物联网时代,技术的优势并不必然保证企业在市场中的地位,其在商业生态系统中的位置才具有真正价值。企业之间的关系也会由技术合作演进到生态合作。

Imagination Technologies也在强调中立和开放,支持CPU和GPU的异构计算,支持多种物联网OS,不再依靠一个或几个大客户,把自己融入到整个物联网生态系统里。当Imagination在物联网领域站稳脚跟的时候,回望过去,说不定会感谢苹果当初的绝情抛弃。谁知道呢,未来永远充满imagination。

文章来源: 智慧产品圈 陈磊

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