“财新记者独家专访---Imagination中国区总经理刘国军先生”

经历了一年的业务停滞之后,英国芯片架构企业Imagination希望,重新加码中国市场。Imagination中国区总经理刘国军近日接受财新记者专访时表示,硅谷基金凯桥资本(Canyon Bridge)对Imagination的收购已于2017年11月完成交割。此前,中国资本收购国外芯片企业的尝试,绝大多数以失败告终。

最新的中资收购美科技企业失败案,是美东时间2月22日,纳斯达克上市企业、美国半导体测试设备公司Xcerra与湖北鑫炎股权投资合伙企业宣布撤回在美国外国投资委员会(CFIUS)的申请,终止其5.8亿美元的收购案。

凯桥资本的运气比较好。其于2016年在美国硅谷注册成立,出资方为中国国有资本风险投资基金股份有限公司。该基金公司的主发起人和控股股东为国资委下属的中国国新控股有限责任公司。

凯桥资本之所以能买下Imagination,是因为它正处于危机之中。2017年4月,Imagination宣布,15个月至两年后的苹果产品将不再使用其开发的知识产权(下称IP)。当时,苹果为Imagination贡献一半左右的收入,Imagination的IP被广泛用于iPhone、iPad等产品中。Imagination的股价随即暴跌超过60%,迫使公司宣布出售。

在Imagination之前,凯桥资本曾试图以13亿美元收购美国FPGA企业莱迪思半导体,最后被美国总统特朗普以威胁国家安全为由叫停(详见财新网报道“特朗普叫停‘中资背景’公司收购芯片厂商案”)。

为避免第二笔收购再遭美国政府审查,Imagination首先将自己设计CPU的MIPS部门分拆,以5600万美元卖给硅谷投资集团Tallwood。MIPS是Imagination从美国收购的业务,将之剥离,可令imagination和凯桥资本的交易不经过美国CFIUS审查。此后,凯桥资本再以5.5亿英镑(约49亿元人民币)吃下剩余业务。这部分业务主要聚焦GPU(图形处理器),与美国关联较少(详见财新网报道“中资凯桥资本宣布5.5亿英镑收购英国半导体公司”)。

Imagination中国区总经理刘国军
嘉宾:刘国军

于2015年7月加入Imagination,担任中国区总经理。此前,他曾在软件公司铿腾电子科技(Cadence Design Systems )工作18年,最后的职位是中国区总经理,负责管理不同地区的 700 名员工,同时兼任中国区全球区域运营副总裁,领导近百人的团队。

刘国军告诉财新记者,因为凯桥资本的资金来自国内,所以在客户和政府关系等方面,会给Imagination提供支持。Imagination正在中国大举招聘,“我们2018年的目标,是让中国区的员工人数增长一倍。”Imagination现在中国的员工数大约20人,客户包括联发科和紫光集团旗下的展讯。

对于跟Arm的竞争,刘国军表示,在物联网的新兴领域,Arm还没有构建起一个强大的生态,因此双方处于同一起跑线。他相信,许多客户也希望Imagination可以给他们提供Arm之外的第二个选择。

“对行业、产业和客户来说,一家独大并不好。”刘国军表示,“客户将忍受垄断的痛苦,他们的利润很难保证,产业也不会健康。”

新股东将为中国拓展计划提供支持

财新记者:凯桥资本在2017年9月宣布收购Imagination,整个交易是否已经完成?
刘国军:收购已经100%完成,去年11月8日在伦敦做了交割。由于凯桥资本背后的资金与中国政府相关,为避免遇到障碍,Imagination先把MIPS卖给Tallwood,凯桥资本再去并购没有MIPS的那部分。

财新记者:英国政府对这个并购的态度如何?
刘国军:英国政府显然没有反对。这种购并对Imagination及英国本地的就业都是好事。现在的情况也是保留公司的英国总部,并会在那里加大研发投入,原来的管理层也不会变。

财新记者:外界总觉得,凯桥资本比较神秘,也不太了解它收购的目的。在你跟他们打交道的过程中,觉得他们是一家什么样的企业?
刘国军:说他们神秘不是很准确,它就是一家在硅谷成立的做半导体并购的基金,主要做长期投资。它的资金来源是中国,这很正常,你不一定清楚,每个基金背后谁是LP(有限合伙人)。
基金的合伙人大多有半导体的经验,可以给我们提供附加价值。他们资金来源是中国,所以我们会有更切合中国的发展计划,并可以协同基金和基金背后中国政府的支持,推动Imagination的IP(知识产权)在中国的应用。

财新记者:收购宣布后,有行业人士跟我说,单看Imagination现有的产品,似乎出价太高,但如果可以跟其它IP组合起来,说不定会有更大价值。未来的Imagination会成为一个整合其它芯片技术的平台?
刘国军:收购价格上仁者见仁,智者见智,但我个人的观点是,这是个很低的价格。苹果的事情发生后,股价当天就跌去70%。虽然后来恢复了一点,但跟之前比差很多。今后公司会不会通过整合,去打造一个更完整的IP组合?我想这是肯定的。从Imagination的管理层和股东来说,肯定有这个想法,这也是趋势。

GPU仍有很大发展机会

财新记者:根据IDC的数据,全球手机市场在2017年四季度出货量减少了6.3%,中国的智能手机市场同样面临增长瓶颈。你们的主营业务是为手机中的GPU提供IP,这一块未来还有多大的发展空间?
刘国军:手机业务已经进入成熟期,还说不上衰退,但目前也看不到会有一个爆发性的增长。我们的GPU在亚洲,特别是中国手机市场,比较弱。像三星、联发科、展讯、海思用的都是Arm的Mali GPU,而手机的发货量依然很大。我们的GPU在手机领域还有很大的空间,可以替代竞争对手,而且已经获得了进展,包括展讯新的项目用的是我们,台湾联发科的份额也在增长。Arm的Mali给这么低的价格,这些公司为什么还会换?就是因为GPU的性能和质量对手机来说很重要,会决定产品的竞争力。除了手机以外,GPU还有什么其它的机会?高级驾驶辅助系统(ADAS)、自动驾驶,这些在国内的投资都非常热。无论是汽车上的娱乐系统,还是自动驾驶系统,还是与人工智能相关的其它系统,都会用到GPU技术,这是新的机会。

财新记者:这次Imagination出售时将CPU设计部门MIPS剥离了。但芯片行业的总体趋势似乎是,一家企业同时具备做CPU和GPU的能力,比如Arm、高通都具备这样的能力。这次MIPS的出售,是否会对Imagination未来的产品产生影响?
刘国军:剥离MIPS是不得已之举。实际上,除了传统的GPU之外,我们在三四年前就在研发人工智能处理器,并于去年9月在深圳发布了PowerVR NNA神经网络加速器。现在新的Imagination有三个产品:第一,GPU是传统强项,我们在不断开发新的产品,去适应新的应用需求和更高的性能需求。第二,我们开发了人工智能处理器,专门用来做神经网络算法处理。我们人工智能处理器的性能要比市面上的产品高很多倍,国内想跟我们做评估的企业已经很多。第三是通信类IP Ensigma,做无线连接,跟物联网密切相关。从这些IP来看,在下一波电子产品或半导体发展的重要领域中,Imagination都会占有重要位置。在CPU支持方面,我们的人工智能处理器可以独立运行,我们的GPU支持x86、MIPS、Arm等各类架构,可以一起使用。至于以后我们在CPU这个市场会做什么,我现在不方便去说。但我想说的是,CPU目前的缺位,不会对新的Imagination公司在中国的业务发展造成什么影响。

2018年中国员工数将翻倍

财新记者:2018年,Imagination有什么中国战略?
刘国军:在中国,我们很快会有相当大的扩张。目前确定的是,中国这边的工程师资源要加强,尤其要加强对本地客户的现场支持,2018年的目标是让中国区的员工人数增长一倍。在MIPS分拆之前,我们在中国有50人左右的团队,现在不到20人。并购后,公司要求中国的收入占全球总收入的20%以上。

财新记者:要获得快速的增长,Imagination面临的竞争很激烈。尤其是Arm在被软银收购之后,开始大量投入研发,布局物联网市场。在这样的一个背景下,你打算怎么去抢市场份额?
刘国军:Arm是我们最强大的竞争对手,同时也是在IP领域掌控力度很大的一家企业。这个事情得分两方面去看。在Arm垄断了某个生态系统的领域,比如智能手机的CPU,将不会是我们的重点,目前我们的力量也不够。但在一些新兴领域,比如物联网,因为其碎片化,所以很多东西才刚开始。我们的客户有初创企业和成熟客户,他们选GPU、人工智能芯片、通信芯片时,生态的影响没有那么大,所以我们是有机会的。实际上,现在人工智能技术真正成形的应用领域还不多,而且算法大部分在云端,会逐渐走到摄像头和传感器端,在本地做运算。我们现在的人工智能处理器就是为终端来做的,这是我们与英伟达不同的一点。在人工智能和汽车等方面,大家都处于同一起跑线。只是我们的体量小,资源跟他们比可能更少,但是生态的门槛是没有的。另一方面,对行业、产业和客户来说,只有一家独大不是很好的事情。Imagination希望能撑起另外一片天地,与Arm形成竞争和制衡。

财新记者:你们曾表示,不相信苹果以后的新产品不使用任何Imagination的IP。所以与苹果的争端,未来还会继续吗?
刘国军:在跟苹果的事情的确还没有了结。至于今后如何进行,目前不是新的管理层和基金关注的重点。但既然没有解决,后面还会有进一步的商谈。

来源于 财新网

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